500-årsfloden förklarade: varför Houston var så underförberedd på orkanen Harvey

Det är stadens tredje 500-åriga översvämning under de senaste tre åren.

kan du köpa misoprostol över disk på walmart
Episka översvämningar översvämmer Houston efter orkanen Harvey Foto av Scott Olson/Getty Images

Det är svårt att förstå omfattningen av översvämningarna och förödelsen som orkanen Harvey och dess efterverkningar orsakar Houston-området. Väderexperter kallar stormen oöverträffad och noterar att den har gått längre än det mesta pessimistiska prognoser . I den sista beräkningen är det säkert att Harvey kommer att klassificeras som en 500-årsflod - och kanske till och med en 1 000-årsflod.

Men de termerna kan vara lite missvisande - särskilt när högprofilerade personer, som USA:s president, förvirra frågan genom att kalla Harvey för en översvämning en gång på 500 år.



I teorin är en 500-årig översvämning något som har en 1-i-500 chans att hända under ett givet år - med andra ord, den sortens händelse som är så sällsynt att det kanske inte är meningsfullt att planera runt möjligheten av det happening. Problemet är att 500-åriga översvämningar händer oftare än vad sannolikheten förutspår - särskilt i Houston. Och, särskilt i Houston, har förebyggande planering inte utvecklats för att erkänna att en 500-årig översvämning egentligen inte är en 1-i-500 chans längre.

500-års översvämningar bygger inte på historia, utan på sannolikhet

Svårighetsgraden av översvämningar tenderar att sättas i termer av år: en 100-årsflod, en 500-årsflod, en 1 000-årsflod. Men detta är inte en bedömning av den värsta översvämningen på den tiden - platser som Houston har faktiskt inte detaljerade väderrekord som går tillbaka till 1017 AD, trots allt.

Bristen på hundratals år av översvämningsdata är faktiskt anledningen till att vi har termen 100-årsflod till att börja med. När regeringen beslutade att kartlägga översvämningsbenägna områden för att förbättra det nationella översvämningsförsäkringsprogrammet i början av 1970-talet, kunde kartorna inte bara använda den värsta översvämningen som någonsin registrerats i ett visst område för att bedöma hur en dålig översvämning skulle se ut - eftersom vissa områden hade fler rekord än andra, och dessutom, bara för att en dålig översvämning ännu inte hade hänt, betydde det inte att det inte kunde.

Istället var standarden för kartläggning av översvämningsutsatta områden en kompromiss mellan de befintliga Army Corps of Engineers-standarderna för dammar och vallar, och de (mycket mer blygsamma) standarder som de flesta samhällen hade satt för att förebygga översvämningar. De områden som bedömdes vara riskfyllda för en allvarlig översvämning var de områden som hade ungefär 1 procents chans att översvämmas under ett givet år: med andra ord, de områden som skulle översvämmas ungefär ett år av var 100:e.

En 500-års översvämning bygger på samma princip: Experter uppskattar att det under ett givet år finns en chans på 1 på 500 (0,2 procent) att en så här allvarlig översvämning kommer att drabba ett visst område. I teorin betyder det att över 500 år kommer det att hända en gång: så det kommer att ske en så illa översvämning under en 500-årsperiod.

Naturligtvis översvämmas olika områden med olika frekvenser. Så hur illa en översvämning måste bli för att kvalificera sig som en 1-på-500-års översvämning kommer att variera beroende på var du bedömer den - och en översvämning kommer förmodligen att kvalificera sig som en 500-års händelse på vissa platser men inte andra. Den här tabellen visar till exempel översvämningarna på olika platser i Houston-området i april 2016. Du kan se att översvämningen nådde 500-årsnivåer på vissa platser, men på andra var det den sortens händelse som meteorologer skulle förutspå inträffa varje gång 10 år.

Harris County Flood Control District

När det gäller planering för framtida översvämningar måste man bli lite mer abstrakt. Så FEMA kartlägger 100- och 500-åriga översvämningsslätter - de platser som skulle bli översvämmade av den typ av nederbörd som har en 1 procents chans (eller 0,2 procent chans) att falla på ett område under ett givet år.

En karta från 2013 över de beräknade 100- och 500-åriga översvämningsslätterna för Harris County, där Houston ligger.

Army Corps of Engineers, National Economic Development: Flood Risk Management, 2013.

Men sannolikhet fungerar aldrig perfekt i praktiken (som du vet om du någonsin har slagit ett mynt två gånger och fått huvud eller svans båda gångerna). Och det är särskilt svårt att få sannolikheten för en händelse perfekt när omständigheterna hela tiden förändras - som de gör när vi pratar om väderhändelser, som blir mer eller mindre vanliga beroende på det underliggande klimatet. Och nuvarande klimatförändringstrender kan lätt öka risken för dåliga översvämningar - det finns mer vattenånga i atmosfären nu (redo att kondensera till stormmoln och nederbörd), till exempel, än för 70 år sedan.

Som ett resultat måste FEMA fortsätta att uppdatera sina bedömningar av översvämningsslätterna - det vill säga vilka platser som bör tänka på översvämning som en 1 procents möjlighet, och som bör se det som något med en 0,2 procents chans att hända under ett givet år. FEMA-kartorna för Harris County hade precis uppdaterats i slutet av 2016. Staden Houston arbetar dock själv med en plan för riskreducering som den utvecklade 2012 – baserad på var FEMA låg sedan sade att stadens 100-åriga och 500-åriga översvämningsslätter var belägna.

Under tiden har verkligheten med Houstons översvämning redan visat att de gamla modellerna är inaktuella. Ett område i västra Houston som heter Memorial City, till exempel, låg utanför Houstons 500-åriga översvämningsslätten men översvämmats tre gånger under det senaste decenniet : 2009, 2015 och 2016.

Det är svårt att utforma en policy kring att förhindra skada för något med en 1-i-500 chans att inträffa...

Politik mot översvämning tenderar att fokusera på 100-års översvämningar, inte 500-års översvämningar. Många hypotekslångivare kräver att alla husägare som bor i en 100-årig översvämningsslät ska köpa översvämningsförsäkring (husägare med federalt stödda inteckningar måste också ha översvämningsförsäkring). Men husägare som bor i en 500-årig översvämningssläta behöver vanligtvis inte köpa översvämningsförsäkring - trots allt är 500-till-1 odds ganska långa odds.

På samma sätt är det svårt att utforma stadspolicyer för att förbereda sig för avlägsna händelser. I Houston, till exempel, uppmanar stadens nuvarande Hazard Mitigation Plan att avskräcka människor från att bygga bostäder i den 100-åriga översvämningsslätten, men den säger ingenting om den 500-åriga översvämningsslätten.

Det finns en enkel, sannolikhetsbaserad anledning till detta. Allt som en person (eller stad) kan göra innebär en viss risk, och om en stad förhindrar någon aktivitet som kan vara riskabel, kommer den inte att kunna tillåta människor att bygga nya hus alls. Så om något verkligen bara har en chans på 1 på 500 att inträffa, är det inte nödvändigtvis logiskt att tvinga människor att ändra sina planer på grund av det.

...men vissa områden ser 500-års översvämningar ganska ofta nu för tiden

Vad händer om stormar inträffar oftare än vad sannolikheten antyder att de skulle göra? Vad händer om en plats drabbas av mer än en 100-årig storm under en 10-årsperiod - eller till och med under på varandra följande år?

USA verkar drabbas av stora stormar med ovanlig frekvens. Från augusti 2015 till augusti 2016 registrerades åtta 500-årsöversvämningar av National Weather Service. Det var sex 1 000-åriga översvämningar i USA under de fem åren från 2010 till 2014; 2015 och 2016 var det dock minst tre varje år.

Att titta på USA som helhet kan vara lite missvisande - det är ett stort land, och sannolikheten tyder på att om det finns några tusen översvämningsbenägna platser runt om i landet, kommer några platser om året att uppleva 1 på 1 000 händelser. Men vad som är mer suggestivt är de platser som fortsätter att drabbas av den typ av allvarliga översvämningar som ska vara ovanliga - platser som Houston.

Tomball, Texas, chef för offentliga arbeten David Esquivel berättade för en lokaltidning där i år att Houston-området hade två 500-årsstormar rygg mot rygg: under Memorial Day-helgen 2015 och början av april 2016. Det betyder att orkanen Harvey utgör den tredje 500-årsfloden på tre år.

Allvarliga översvämningar fortsätter i Houston-området

Översvämning i Richmond, Texas, en stad i Houston-området, 2016.

Foto av Bob Levey/Getty Images

Teoretiskt sett är oddsen för att ett 1-i-500-evenemang inträffar tre raka gånger en på 125 miljoner. Eftersom Houston är en stor stad och samma platser inte nödvändigtvis når 500-årsnivåer varje gång, gör dessa odds inte ganska tillämpa — men vi talar fortfarande, som Memorial City-exemplet visar, om händelser som FEMA bedömer vara försvinnande osannolika.

Antingen har Houston otroligt otur eller så är risken för allvarliga översvämningar mycket allvarligare än FEMA-modelleringen har förutspått – och oddsen för en översvämning som är lika dåliga som de Houston har sett de senaste åren är faktiskt mycket högre än 1 av 500 .

Houston är inte den enda staden som drabbas av historiska översvämningar med snabb frekvens. Cedar Rapids, Iowa, drabbades av en 500-årsflod 2008, följt av en 100-årsflod 2016.

Efter översvämningen 2008, staden arbetat med att utveckla en central greenway som skulle kunna användas för att skydda invånarna från framtida översvämningar, och en plan för att sätta upp tillfälliga barriärer. Den planen fungerade för att mildra skadorna som orsakades av 100-årsfloden 2016. Men stadens tjänstemän erkände att om de hade drabbats av en andra 500-års översvämning på nio år, skulle deras planering inte ha varit tillräcklig för att skydda dem.

Houston var inte ens beredd på en 15-årig översvämning

Houston är inte Cedar Rapids. I nästan ett decennium - ända sedan orkanen Ike knappt missade Houston 2008 - har stads- och statliga tjänstemän och experter varnat för att Houston inte ens var förberedd på en 15-årig storm.

2016, ProPublica och Texas Tribune samarbetade i ett projekt som beskriver hur illa skadan från en storm av Ike-kaliber skulle bli - och hur lite Houston hade gjort för att mildra den. Vi har inte gjort något för att stötta kustlinjen, för att lägga till motståndskraft ... för att göra vad som helst, berättade Phil Bedient, en professor vid Rice University som är meddirektör för Storm Surge Prediction, Education, and Evacuation from Disasters (SSPEED) Center, till ProPublica .

Till och med de saker som staden Houston försökte göra fungerade inte - begränsningsplanen uppmanade till att motverka att bygga inom den 100-åriga översvämningsslätten, men 7 000 bostäder byggdes sedan 2010 i låglänta områden i staden. Och medan Army Corps of Engineers och Harris County hade inlett ett partnerskap för att bredda kanaler och bygga broar i Brays Bayou-området för att minska effekterna av översvämningar, kunde staden inte samla resurserna för att bygga nya strandvallar eller slussar – vilket Bedient och andra experter var överens om skulle behövas för att mildra skadorna av en 100- år eller 500-års storm.

I april 2017, George P. Bush, kommissionären för Texas General Land Office, skrev till Vita huset ber president Trump att anslå 15 miljarder dollar till ett kustbarriärsystem för att skydda Houston och Galveston - vad pressen kallade en orkanmur.

Det föreslagna systemet var designat för en 100-årig översvämningsstandard, inte en 500-årig översvämning. Men det hade troligen ändå varit bättre än vad staden har för närvarande.

2015, servad berättade för Atlantens David Graham att jag faktiskt är ganska optimistisk att något kommer att göras, för det måste göras. Men när Graham intervjuade honom veckan innan Harvey slog till , Bedient medgav att något inte hade förvandlats till mycket. Jag tror inte att mycket har gjorts för att mildra översvämningar under de senaste två åren, sa han till Graham.

Med andra ord, under två år i rad såg Houston 500-åriga översvämningar och gjorde inte tillräckligt för att förbereda sig för nästa. Nu handlar det om vad som kan vara en 1 000-årig översvämning - den sortens storm som ingen stad någonsin skulle kunna förbereda sig på, men som absolut skulle kunna förlama en stad som inte ens var förberedd för en mycket mindre och vanligare katastrof.

Om 500-åriga översvämningar faktiskt kom bara en gång vart 500:e år, skulle Houstons reaktion vara förståelig. Men det är uppenbart att något är djupt fel med hur USA bedömer översvämningsrisken. Och när översvämningar drabbar en stad 500 gånger oftare än vad sannolikheten förutspår, är det rimligt att förvänta sig att lokala och federala tjänstemän kommer att börja ta möjligheten av nästa 500-åriga storm som något som kan komma nästa år.

KLARGÖRANDE: Den här artikeln har uppdaterats för att mer exakt återspegla kronologin för National Flood Insurance Program; själva NFIP skapades 1968, men översvämningskartor utvecklades inte förrän på 1970-talet.