Jag är en lärd av välståndsevangeliet. Det krävdes cancer för att visa mig att jag var i dess grepp.

Vad händer när tro och hårt arbete inte räcker?

En bönegudstjänst i Joel Osteens megakyrka i Houston

En bönegudstjänst i Joel Osteens megakyrka i Houston.

Joe Raedle/Getty Images

Denna berättelse är en del av en grupp berättelser som kallas Första person

Förstapersonsuppsatser och intervjuer med unika perspektiv på komplicerade frågor.



Det finns en gren av kristendomen som lovar en direkt väg till det goda livet. Det kallas för många namn, men oftast har det smeknamnet välståndsevangeliet för dess djärva centrala påstående att Gud kommer att ge dig dina hjärtans önskningar: pengar på banken, en frisk kropp, en blomstrande familj och gränslös lycka.

Det var inte den tro jag växte upp med på Manitobas prärien, Kanada, omgiven av mennoniter. Jag lärde mig på mitt anabaptistiska bibelläger om en fattig snickare från Galileen som lärde att ett gott liv var enkelt.

hur man tar sig ur ett gymkontrakt

Men när jag var 18 eller så började jag höra historier om en annan sorts tro med en formel för framgång. Till en början följde jag mitt intresse för välståndsevangeliet som en stormjagare, och hittade vilken megakyrka som helst inom köravstånd från en familjesemester. Jag började på Yale Divinity School för min masters redo att ägna mig åt att analysera denna ovanliga teologi.

När jag var 25 reste jag landet och intervjuade den här rörelsens kändisar för min doktorsforskning. Så småningom skrev jag den första historien om välståndsevangeliet från dess rötter i slutet av 1800-talet till dess moderna blandning av TV-predikanter och förorts-megakyrkor.

Under mina år av forskning pratade jag med televangelister som erbjöd andliga garantier för att tittarna skulle få pengar från Guds egna händer, jag höll hand med människor i rullstol som bad vid altaret för att bli botade. De trodde också att tron ​​innehöll ett underförstått löfte om jordisk belöning.

Jag trodde att jag försökte förstå hur miljontals nordamerikaner hade börjat be Gud om mer än uppehälle. Hur de verkade vilja ha tillåtelse att uppleva livets lyx som en belöning för gott beteende.

Inom populärkulturen var rörelsen mest känd för Jim och Tammy Faye Bakker, de facto kungen och drottningen av 1980-talets televangelism. Deras mediaimperium störtades när Jim dömdes för ekonomiskt bedrägeri och skandalen cementerade i de flesta människors tankar att välståndsevangeliet i grunden handlade om guldkranar, tjocka minkrockar och matchande av hans och hennes Mercedes - och väldigt lite annat.

Vissa som tror på välståndsevangeliet söker rikedom. Men andra vill bara ha trygghet.

Det är sant att välståndsevangeliet uppmuntrar människor – särskilt dess ledare – att frossa i privata jetplan och mångmiljondollarhem som bevis på Guds kärlek. Men bland de mindre välbeställda troende kände jag en annan typ av längtan, en som inte var helt materialistisk. Troende ville ha en flykt: från fattigdom, sviktande hälsa och känslan av att deras liv var läckande hinkar.

Vissa människor ville ha Bentleys, men fler ville ha lindring från såren från sitt förflutna och smärtan från sin nutid. Folk ville ha frälsning från dystra medicinska diagnoser; de ville se Gud rädda deras trasiga tonåringar eller deras misslyckade äktenskap. De ville ha talismaner för att avvärja de saker som går sönder på natten. De ville ha ett jota av makt över de saker som slet deras liv i sömmarna.

Vad de ville ha var försäkran: att om de bad och trodde och levde rättfärdigt, skulle de belönas med ett visst mått av tröst.

Välståndsevangeliet är en teodicé, en förklaring till ondskans problem. Det är ett svar på frågorna som skiljer våra liv åt: Varför blir vissa människor helade och vissa inte? Varför hoppar vissa människor och landar på fötterna medan andra ramlar hela vägen ner? Varför dör vissa spädbarn i sina spjälsängar och vissa bittra själar lever för att se sina barnbarnsbarn?

Välståndsevangeliet ser på världen som den är och lovar en lösning. Det garanterar att tron ​​alltid kommer att bana väg. Om du tror, ​​och du hoppar, kommer du att landa på dina fötter. Om du tror kommer du att bli helad.

Jag skulle älska att rapportera att det jag hittade i välståndsevangeliet var något så främmande och hemskt för mig att jag blev varnad bort. När allt kommer omkring är de moraliska och logiska bristerna i denna teologi alltför uppenbara; den bortförklarar olycka som något som kan och bör hållas i schack genom tro och bön. Men det jag upptäckte var både bekant och smärtsamt sött.

Jag kände lockelsen av löftet att jag kunde kurera mitt liv, minimera mina förluster och stå på mina framgångar. Oavsett hur många gånger jag himlade med ögonen på trosbekännelsens upprörande säkerhet, så längtade jag efter dem på samma sätt. Jag hade mitt eget välståndsevangelium, ett blommande ogräs som växte in med alla de andra.

kan polisen låsa upp din telefon

Gift i 20-årsåldern med en härlig mennonit. Sedan en bebis i 30-årsåldern. Jag vann ett jobb på min alma mater direkt efter forskarskolan. Jag kände mig andfådd av möjligheterna. Det var en visshet, helt enkelt, att Gud hade en värdig plan för mitt liv. Jag ville att Gud skulle göra mig bra och göra mig trogen – med bara några lysande utmärkelser på vägen. Jag var villig att acceptera några motgångar men trodde att var och en också skulle fungera som ett steg framåt; alla svårigheter skulle bara vara omvägar på mitt långa livs resa. Jag trodde att Gud skulle skapa en väg.

Jag tror inte på det längre.

Räkenskapet som utmanade min teologi

Jim och Tammy Faye Bakker var kungen och drottningen av 80-talets televangelism

Jim och Tammy Faye Bakker var kungen och drottningen av 80-talets televangelism – som spred budskapet om välståndsevangeliet.

John T. Barr/Getty Images

Ena stunden var jag en vanlig person med regelbundna problem; nästa, jag var någon med cancer. Steg 4 cancer. Innan mitt sinne kunde uppfatta det, var det där - svällande för att ta upp varje utrymme som min fantasi kunde beröra. En ny och oönskad verklighet. Det fanns ett före, och nu fanns det ett efter. Tiden saktade ner till en puls. Andas jag? Jag undrade. Vill jag?

hur fungerar superlikes på tinder

Varje dag ber jag samma bön: Gud rädda mig. Rädda mig. Rädda mig. Åh, gud, kom ihåg min lilla pojke. Kom ihåg min son och min man innan ni lägger mig i aska. Innan de går ensamma på denna jord.

Jag vädjar till en kanske Gud, som kanske låter mig samla fler år eller inte. Det är en Gud jag älskar, och en Gud som krossar mitt hjärta.

Alla som har levt i efterdyningarna av något sådant här vet att det betyder att tre frågor kommer så enkla att de i sin tur verkar för ytliga och för djupa.

Varför?

Gud, är du här?

Vad betyder detta lidande?

Till en början hade dessa frågor enorm tyngd och brådska. Jag kunde höra honom. Jag kunde nästan komma på ett svar. Men det har dränkts av vad jag har hört tusen gånger från folk här nere. Allt händer av en anledning eller så skriver Gud en bättre historia. Gud är tydligen också upptagen med att gå runt med att öppna dörrar och stänga fönster. Han kan inte få nog av det.

För troende, samverkar verkligen alla saker till det goda?

En värld jag älskar tar slut, och så många människor verkar veta varför. De flesta av deras förklaringar är försäkran om att till och med detta är en hemlig plan för att förbättra mig. Gud har en bättre plan! Detta är ett test och det kommer att göra dig starkare! Ibland är dessa förklaringar späckade med skriftställen som, Vi vet att för dem som älskar Gud samverkar allt till det goda (Rom 8:28).

Förutom att författaren till det avsnittet, Paulus, dyrkade Gud med varje andetag tills hans kropp dumpades i en omärkt grav efter att ha blivit summariskt avrättad av imperiet. Men jag vet vad de säger. Det skulle vara trevligt om katastrofer var gudomliga konspirationer för att upphäva vad tid och otrohet har gjort med min vandrande själ.

Andra människor vill försäkra mig om att det jag har fått är tillräckligt. Du har åtminstone din son. Du har åtminstone haft ett fantastiskt äktenskap. Jag har blivit avskalad till dubbarna, och allt av värde jag har samlat på mig bedöms med ett skarpt öga.

Jag är säker på att när jag dör kommer någon vacker idiot att säga till min man att Gud behövde en ängel, för Gud är sadistisk på det sättet.

avatar legenden om korra uppföljare

Det är vad jag tänker på ibland. Vad folk kommer att säga till mannen med sandigt hår och ögon som jag har älskat sedan vi var 15 och trodde att vi aldrig skulle dö.

Vi vill tro att vi kan forma vår livsgång

Jag tror inte att jag visste tillräckligt om längtan för 10 år sedan när jag började undersöka välståndsevangeliet. Jag hade precis köpt ett litet hus med mannen jag älskar. Jag fyllde den med böcker, Ikea-möbler och en mjuk hund med ben lika kraftiga som soppburkar. Jag var genomsyrad av historien om evig ungdom. Mitt liv var något jag kunde forma, eller åtminstone korrigera med en våg av beslutsamhet. Det var samma obegränsade förtroende som välståndsevangeliet kallar seger. Inget var trasigt ännu som inte gick att fixa.

Det som ger välståndsrörelsen bredd och djup för många är dess grundliga redogörelse för livets smärta och den längtan vi har efter upprättelse. För dem som är fångade i sviktande kroppar eller trasiga relationer eller den smärtsamma möjligheten att deras liv aldrig kan bli hela, vänder sig amerikaner till detta budskap om hopp. Om livet är ett spel, ett med regler för framgång som alla kan använda, så kanske de kan vinna.

Jag hade alltid älskat att höra de där läckra försäkrarna om att det bästa ännu kommer, bitar av skrifterna och allmän visdom och folkliga råd från främlingar och vänner. Gud gör saker rätt. Gud kommer att rädda mig från det otänkbara. Jag blir inte uppäten av cancer innan mitt hår blir grått.

Jag känner till frestelserna av att tro sådana saker. Det är svårt att ge upp hoppet om evig världslig förbättring. Men idag måste vara som alla andra, med blodprov och testresultat, beslut som ska fattas och biverkningar hanteras. Idag kommer att vara fylld av möjligheter och ofrånkomligheter, med bara den smalaste skillnaden mellan dem. Och tillräckligt många påminnelser om att glädjen består, på något sätt.

Kate Bowler är biträdande professor vid Duke Divinity School, författare till Allt händer av en anledning: Och andra lögner jag har älskat (från vilket detta stycke har anpassats), och värd för podden Allt händer . Hitta henne på Twitter @KatecBowler .


The Big Idea är Vox hem för smart diskussion om de viktigaste frågorna och idéerna inom politik, vetenskap och kultur - vanligtvis av externa bidragsgivare. Om du har en idé till ett stycke, pitcha oss på thebigidea@vox.com .